Las diferencias entre el grabado mecánico y el grabado láser

Te explicamos las diferencias entre el grabado mecánico y el grabado láser

Si estás pensando en invertir en una máquina de grabado, seguro que te preguntas cuál es mejor para tu actividad. En este post te explicamos las diferencias entre el grabado mecánico y el grabado láser, las ventajas de cada uno y te indicamos qué opción es mejor según la aplicación que quieras realizar.

Introducción al sector del grabado

Hasta finales de la década de 1970, las máquinas de grabado mecánico y manuales (también conocidas como pantógrafos) eran el único tipo de equipo de grabado disponible en el mercado. Estos pantógrafos se utilizaron para grabar placas de trofeos, bolígrafos, relojes, rótulos y muchos más artículos.

Las máquinas de grabado mecánicas pilotadas por ordenador supusieron una auténtica revolución en el mundo del grabado, ya que permitieron prescindir de las plantillas de latón que se utilizaban con los pantógrafos y pasar directamente a escribir un mensaje o importar un diseño directamente del equipo informático y ver cómo era grabado automáticamente por la máquina.

En los últimos años, las máquinas de grabado láser han llegado para simplificar aún más el proceso de grabado, al permitirnos marcar infinidad de materiales mediante un haz de luz evitando la relativa complejidad de la necesaria utilización de herramientas de grabado (fresas, brocas, diamantes), que es intrínseca al grabado mecánico.

No obstante, aunque las máquinas de grabado mecánico pilotadas por ordenador reemplazaron a los pantógrafos en un período de tiempo relativamente corto, el efecto del láser no ha tenido el mismo impacto sobre el grabado rotativo informatizado, y actualmente ambas tecnologías conviven. No obstante, el sector del grabado se va decantando cada vez más hacia la tecnología de marcaje por láser (siendo dominante en muchos sectores específicos), especialmente por las nuevas tecnologías que van surgiendo dentro de esta gama de equipos.

A pesar de esta tendencia general a decantarse por el grabado láser en muchos sectores, es cierto que el grabado mecánico tiene cualidades únicas en cuanto al acabado que genera que lo hace más adecuado para determinados tipos de aplicaciones. En este sentido, vamos a intentar comparar estos dos métodos de grabado en función de las aplicaciones para las que son más adecuados.

Máquinas de grabado mecánico

En los últimos años, el grabado mecánico ha recibido el aporte de buena cantidad de avances tecnológicos que han hecho mucho más fácil su utilización, ya que esa cierta complejidad de manejo ha sido un fenómeno importante en la entrada en escena de los láseres. 

Entre estos aportes – todos ellos disponibles para los equipos de Gravotech – podemos citar los dispositivos para el grabado en piezas cilíndricas y cónicas, las quillas de alta frecuencia, los sistemas electrónicos de detección de superficies (auto Z, con el fin de evitar profundidades de grabado desiguales), dispositivos de inserción de bolas braille para rotulación accesible, los punteros rojos para una fácil configuración del área de grabado y vista previa del trabajo, etc.

Por último, podemos citar como un avance significativo en el grabado mecánico el aumento de la velocidad de grabado debido a la utilización de electrónicas avanzadas y nuevas capacidades de software, centralizadas en el caso de Gravotech en su software dedicado Gravostyle.

En el enlace puedes ver toda la oferta de máquinas de grabado mecánico que propone Gravotech, desde pequeñas máquinas de sobremesa hasta grandes fresadoras CNC.

Máquina de grabado mecánico M20
Máquina de grabado mecánico M20

Máquinas de grabado y corte láser

La tecnología de grabado láser va desarrollándose a un ritmo muy rápido y cada año recibimos nuevos avances. En términos generales, los láseres de hoy son más económicos, más rápidos y fáciles de utilizar que hace unos años.

La tendencia hacia el marcaje láser es actualmente muy evidente en el sector debido a que las nuevas tecnologías láser han incorporado funcionalidades que anteriormente solo estaban disponibles en equipos más sofisticados y caros, figurando ahora de manera estándar en modelos más pequeños y sin aumento significativo en el coste (puntero rojo, asistente de aire, accesorios cilíndricos, más opciones de potencia, sistemas de reconocimiento óptico, etc.).

Varios fabricantes – entre ellos Gravotech – también han introducido opciones de «pass through” para láseres pequeños y medianos que permiten grabar artículos de gran tamaño (palos de golf, grandes rótulos, etc), y una serie de otros artículos que son demasiado grandes para caber dentro de los láseres denominados gantry (de mesa X-Y), posibilidades que han dado impulso a la apertura de estos equipos a aplicaciones antes imposibles de llevar a cabo.

Otra característica innovadora del grabado láser ha sido la aparición de diversas tecnologías (CO2, fibra, híbrido y verde), diferenciadas entre sí por su longitud de onda y tamaño de spot y orientadas a diferentes tipologías de materiales. 

En general, estos láseres son mucho más compactos que los de las generaciones anteriores (Nd:YAG y Nd:YVO4), pueden refrigerarse por aire y producen la misma energía a un costo menor. Otro elemento innovador de los nuevos láseres es su durabilidad: las actuales fuentes láser tienen una vida útil de unas 100.000 horas frente a las 10.000 horas de los antiguos sistemas YAG, YV04 y CO2.

Es cierto que uno de los hándicaps de los equipos láser es el hecho de que cada tecnología láser (CO2, fibra, híbrido y verde) es específica para una determinada tipología de materiales (actualmente, no existe un tipo de láser que “lo marque todo”). Por ejemplo, la tecnología láser CO2 es específica para materiales orgánicos (acrílicos, plásticos, madera, cristal, etc., no marcando ningún tipo de metal), mientras que los láseres fibra son especialmente recomendados para el marcaje de metales. 

En este sentido, se van desarrollando nuevas tecnologías – en las que Gravotech es marca destacada –, como son los láseres híbridos y verdes, que cada vez abren más el abanico de materiales a los que pueden ser destinados.
En el enlace puedes ver toda la oferta de máquinas de grabado y corte láser que propone Gravotech, desde las láser de mesa XY hasta las máquinas de marcado láser galvanométricas.

Máquina de grabado y corte láser LS100
Máquina de grabado y corte láser LS100

Grabado láser frente a grabado mecánico

Las máquinas de grabado láser y las máquinas de grabado mecánicas son similares en el sentido de que ambas se utilizan para grabar una variedad de materiales con muy buenos resultados. Sin embargo, también son diferentes en muchos aspectos, incluida la mecánica de su funcionamiento y los diferentes «acabados» que producen.

En definitiva, cuando se trata de optar por uno u otro tipo de grabado, lo fundamental es determinar cuál es la tecnología más adecuada para la aplicación que se desea realizar. Hay aplicaciones en las que un tipo de grabado eclipsa claramente al otro y otras en las que cualquiera de los dos sistemas funciona igualmente bien. A continuación, mostraremos algunas de las aplicaciones que son más adecuadas para cada uno de los tipos de grabado.

Aplicaciones más recomendables para grabado mecánico

Artículos de metal destinados a joyería y orfebrería

El grabado mecánico posee determinadas ventajas sobre los sistemas láser en función del acabado que genera, aunque esta opinión siempre puede ser matizada en función de los gustos de cada grabador. 

Un sistema de grabado mecánico puede grabar casi cualquier tipo de metal, incluidos aluminio, latón, acero inoxidable, plata, oro, titanio y platino, no importando si el metal está revestido o no, si es precioso o semiprecioso; puede mecanizarse para generar un grabado profundo (grabado con fresa) o marcarse ligeramente con obtención del brillo específico en los metales nobles, cuando grabamos con un diamante no giratorio.

En los últimos años, se han ido introduciendo láseres fibra para aplicaciones específicas de joyería (grabado y corte) que generan diversidad de opiniones sobre la idoneidad del acabado que estos producen en las piezas específicas de este sector. En este sentido, se debate sobre la polémica de si el acabado más adecuado para joyería es aquél que preserva los brillos característicos del metal noble (grabado mecánico con diamante), o si puede ser también válido el acabado con apariencia negra «impresa» que produce un láser de fibra. La polémica está servida.

Otra ventaja del grabado mecánico es que varios fabricantes – especialmente Gravotech – han diseñado equipos específicamente para el grabado de joyas y regalos, complementados por una amplia selección de accesorios de mordazas de sujeción para bolígrafos, relojes, anillos, piezas cilíndricas, etc. En este sentido, la tecnología láser tiene mucho que hacer, aunque Gravotech ha encontrado la solución más adecuada compatibilizando todas sus mordazas tanto para sus equipos de grabado mecánico como láser.

En el post del blog Máquinas de grabado y corte para joyería, ¿cuál elegir? exponíamos más en detalle los pros y los contras de cada tecnología.

Grabado de metal para joyería
Grabado de metal para joyería

Grabado con predominio de textos

El grabado mecánico es un buen sistema para grabar rótulos en los que predominan los textos sobre los logotipos, gráficos o fotografías. Cuando se trata de grabar grandes cantidades de etiquetas, insignias de identificación, placas de identificación, placas de trofeo, etc., una máquina de grabado mecánica es una muy buena opción especialmente cuando el material es difícil o imposible de grabar con láser. Esa lista podría incluir no solo la mayoría de los metales, sino también materiales como el plástico fenólico o PVC que son peligrosos para grabar con láser.

Por contra, el grabado mecánico no es la mejor opción para grabar logotipos y gráficos complejos o fotografías. El grabado mecánico exige que los diseños gráficos estén vectorizados (imagen compuesta por líneas y curvas), mientras que estos habitualmente suelen ser imágenes de mapa de bits. Esa conversión en formato vectorial puede ser un proceso laborioso y lento que afecte a nuestra productividad.

Con respecto al grabado de logos, gráficos y fotografías, los láseres han supuesto un gran salto adelante al no requerir que aquellos estén vectorizados ya que pueden procesar sin ningún tipo de problema imágenes en mapas de bits.

Grabado de placas de características en aluminio
Grabado de placas de características en aluminio

Grabados con normativa específica de arranque de viruta

Ciertas normativas de la CE y otras de carácter internacional indican como preceptivo que el marcaje e identificación de determinadas piezas sea mediante arranque de viruta, es decir generando una cierta profundidad de grabado que hace que el texto o logo sea imborrable.

En estos casos, la ventaja del grabado mecánico sobre láser es definitiva ya que este último estaría totalmente fuera de norma.

Grabado por arranque de viruta
Grabado por arranque de viruta

Grabados que posteriormente han de ser pintados o tratados con un baño de recubrimiento

También en estos casos el grabado mecánico (con fresa o micropercusión) tiene ventajas competitivas con respecto al grabado con láser.

En ciertos entornos industriales, determinadas piezas metálicas, una vez identificadas mediante grabado, han de ser pintadas o bañadas con variados tratamientos. En este sentido, el grabado mecánico es mucho más eficaz que el grabado láser debido a la facilidad con la que aquél puede generar profundidades importantes como para poder soportar un tratamiento de superficie posterior.

Grabado que posteriormente tiene que ser pintado
Grabado que posteriormente tiene que ser pintado

Rotulación accesible con textos en Braille

La rotulación accesible, que incluye la rotulación en lenguaje Braille y con letras en altorrelieve, actualmente es un terreno exclusivo del grabado mecánico. Gravotech España tiene una amplia experiencia en este sentido habiendo intervenido como asesora en la Comisión Braille organizada por la ONCE y orientada a la obtención de la norma UNE 170002: Requisitos de accesibilidad para la rotulación, que regula las condiciones de deben cumplir los rótulos para ser universalmente accesibles.

Este tipo de rotulación exige letras en relieve y la composición de textos en Braille mediante la inserción de unas esferas en unos taladros previamente realizados con fresa, siendo ambas posibilidades no aptas para realizarlas con las actuales tecnologías de grabado por láser.

En este sentido, la principal ventaja de utilizar una máquina de grabado mecánico para la rotulación accesible es el control preciso que se tiene sobre la profundidad, el tamaño y la forma de los taladros para el Braille y los caracteres en relieve del mensaje de texto.

En general, las aplicaciones indicadas muestran las posibilidades del grabado mecánico. Su capacidad de grabar con más profundidad en prácticamente cualquier tipo de material amplía el número de aplicaciones y técnicas, que no son posibles en una máquina de grabado láser.

Creación de textos en braille
Creación de textos en braille

Aplicaciones más recomendadas de grabado láser

El principal punto a favor del grabado láser es su gran versatilidad. El grabado láser es un método de marcado tan versátil que las aplicaciones para las que puede ser utilizado solo están limitadas por la imaginación.

La versatilidad y la facilidad de uso de un láser supera con creces la de un sistema de grabado mecánico. Lo mismo permite grabar y cortar materiales como los acrílicos, metacrilatos, plásticos, madera, etc., que personalizar un pantalón vaquero o una copa de cristal.

Muchos negocios de grabado han conseguido expandirse a nuevos mercados gracias a la tecnología láser, en unos casos complementando sus equipos de grabado mecánico (los láseres pueden marcar prácticamente todo a lo que no llegan los equipos mecánicos), y en otros remplazándolos directamente.

¿Qué mercados son estos en los que el láser se ha erigido como principal sistema de grabado?

Podríamos citar como más importantes el grabado y corte de acrílicos o metacrilatos (por el acabado pulido de los bordes), el grabado y corte de madera, el grabado de espejos y cristal, sellos de caucho y un largo etcétera. Detallamos algunos a continuación.

Grabado y corte láser de madera

En el caso de la madera, la simplificación que genera el grabado láser hace su utilización muy atractiva. El aspecto «quemado» de los textos grabados, la posibilidad de añadir cualquier tipo de logo sin vectorizar e incluso fotografías, hace del grabado por láser algo muy atractivo y fácil de llevar a cabo, sea cual sea el tipo y calidad de la madera.

Desde la madera maciza hasta la teca, pasando por el MDF, el bambú o el contrachapado, el láser puede decorar, recortar total o parcialmente, perforar y marcar cualquier tipo de información (texto, imagen, gráficos, logotipos…).

En el post del blog Aplicaciones sobre madera con una máquina láser CO2 te contamos más en detalle todas estas posibilidades.

Grabado y corte láser de madera
Grabado y corte láser de madera

Grabado y corte láser de metacrilatos o acrílicos

Los materiales acrílicos o metacrilatos son otros de los más populares de cara al grabado y corte por láser, especialmente en el sector de los trofeos deportivos, del mobiliario de metacrilato, del regalo, del rótulo, de los displays, de los artículos promocionales, etc.

Con estos materiales, el grabado con láser es considerado como el método de grabado más popular y sencillo, al revelarse como un proceso extremadamente simple, rentable, rápido, eficiente y versátil. El láser graba el acrílico vaporizando su superficie y generando acabados blancos y brillantes. No se requieren herramientas o técnicas especiales, y es un proceso muy sencillo grabar logotipos y textos muy detallados.

También se utiliza la tecnología láser para cortar piezas en acrílico debido al acabado pulido de los bordes que genera el láser, imposible de obtener con el grabado mecánico (en este caso, siempre se necesita pulir la pieza una vez recortada).

En el post del blog Trucos y consejos para grabar y cortar metacrilato con láser te contamos cuáles son los trucos y consejos que tienes que saber para trabajar el metacrilato con un equipo láser y obtener resultados excepcionales.

Grabado y corte láser de metacrilatos
Grabado y corte láser de metacrilatos

Grabado de fotografías y logotipos o diseños con mucho detalle

El grabado de fotografías y logotipos muy detallados es otro de los argumentos para optar por la tecnología de grabado por láser. Un láser es capaz de reconocer y grabar los diferentes niveles de grises o colores que componen cualquier imagen bitmap. En este sentido, Gravotech ha desarrollado prestaciones en todos sus equipos láser (tanto los de mesa X-Y como galvanométricos, y en las cuatro tecnologías disponibles), para el perfecto grabado de cualquier imagen fotográfica, independientemente del material de base que se trate.

Con la tecnología láser, agregar logotipos y fotografías a nuestros trabajos es casi tan fácil como grabar un texto, debido al hecho de que solamente sea necesario importar la imagen en su formato original (sin necesidad de vectorizar) y lanzarla a la máquina para obtener un resultado de máxima calidad.

Grabado de fotografías con láser
Grabado de fotografías con láser

Grabado láser de piedra natural o sintética

Uno de los sectores en los que el grabado láser se va imponiendo sobre el mecánico es el del tratamiento de la piedra natural o sintética. En este sentido, el grabado láser se está convirtiendo en una opción muy popular para trabajar sobre el mármol (especialmente, el blanco macael y el negro), debido a la facilidad de trabajo sin herramientas y a la posibilidad de incluir en los diseños imágenes y logos con una calidad muy superior a las obtenidas con el grabado mecánico.

Grabado láser sobre piedra
Grabado láser sobre piedra. Posteriormente se pinta en dorado.

Grabado y corte láser de otros materiales orgánicos

En rasgos generales, las grabadoras y cortadoras láser CO2 son específicas para trabajar sobre materiales orgánicos, es decir, materiales que no son conductores de calor: madera, papel, plásticos, acrílicos, laminados, piel y cuero, textil, caucho, etc.

Las máquinas láser CO2, también pueden trabajar sobre materiales minerales como: piedra, pizarra, cristal, mármol, cerámica, espejo, etc. Sólo excepcionalmente pueden trabajar directamente sobre materiales metálicos.

Para marcar metales o plásticos a alta velocidad se utilizan las máquinas láser galvanométricas de diferentes tecnologías: fibra, verde e híbrido.

Por todo ello, las máquinas láser están siendo cada vez más demandadas en múltiples sectores para personalizar, identificar o fabricar distintos productos.

Grabado láser de macarons
Grabado láser de macarons

Conclusiones

En definitiva, y como conclusión, cuando se intenta sopesar las ventajas y desventajas de ambas tecnologías de grabado, es muy posible que la conclusión sea que, en términos generales, ambas son perfectamente válidas y complementarias para equipar un completo taller de grabado.

Solamente cuando se trate de buscar la solución más adecuada a una determinada aplicación, será necesario valorar en su justo término las ventajas e inconvenientes que cada una de las tecnologías aporta, para lo que esperamos que estas líneas os hayan servido de orientación.

Si necesitas que te asesoremos sobre qué tecnología es mejor para tu proyecto, contacta con nosotros en el teléfono 917337021 o escríbenos a info@gravograph.es.

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